Empresas pioneras: Xerox PARC

El equipo Xerox ALTO fue diseñado y construido en Xerox PARC en 1972. Presentaba tecnologías muy avanzadas: ratón, BitBlt (manipulaciones de pantalla de alta velocidad), una pantalla de mapa de bits, ventanas superpuestas, menús, iconos, edición de texto “wysiwyg”, programación orientada a objetos, aplicaciones simultáneas, red Ethernet, sistemas CAD, correo electrónico e impresión láser. Muchas de estas cosas que percibimos hoy en día como cotidianas, se empezaron a gestar hace más de 30 años en el PARC. Aunque parezca un tanto irónico, podríamos preguntarnos: ¿Qué ha ocurrido en los últimos 30 años que no fuera descubierto en el PARC?

PARC_Alto

PARC_Alto

Desde luego, este proyecto forma parte de la historia de la informática por derecho propio, y digno de estudio.

A principios de la década de los setenta, la conocida y prestigiosa empresa Xerox planificó un programa de investigación a gran escala para hacer realidad un sueño: el tener disponible la información en la oficina al instante y en todo momento, como la electricidad o el agua corriente. Xerox creó un nuevo equipo de investigación con cheque en blanco y veló por su máxima libertad de funcionamiento estableciéndolo en Palo Alto (California), en la otra punta del país, alejado de las oficinas centrales de Xerox en Rochester (New Hampshire).

El traslado al condado de Santa Clara (California) dio sus frutos. Situado cerca del campus de la Universidad de Stanford, que contaba con un floreciente departamento de ciencia informática especializado en el estudio de la inteligencia artificial, el Centro de Investigación Palo Alto (Palo Alto Research Center) atrajo a varios de los mejores cerebros de la informática. En esta comunidad cerrada, los estudiantes de talento podían pasar fácilmente de la investigación académica a la investigación comercial. El PARC se convirtió en el centro de la cultura de ordenadores, produciendo una jerga que sólo resultaba comprensible a los iniciados.

Xerox PARC

El ímpetu primordial del nuevo equipo de investigación estaba encaminado a desarrollar una red de área local (LAN: Local Area Network). Ahora este término a se ha convertido en algo común, pero cuando Xerox construyó su primera red experimental, en Hawaii, a finales de los años setenta, se trataba de un concepto revolucionario. Las conexiones entre una máquina de unidad principal y un terminal exigían un costoso cableado para comunicaciones de alta velocidad, y había problemas con los tendidos de cables más allá de los 20 metros. Se pudo utilizar la red pública de teléfonos conmutados, pero ésta limitaba el intercambio de datos a 9.600 baudios.

En Palo Alto, el objetivo consistía en una red de velocidad razonable que enlazara entre sí ordenadores más pequeños, de modo que el usuario dispusiera de un potencial informático local para su propia máquina, así como del acceso a ordenadores más grandes, a grandes almacenamientos en disco y a otros periféricos caros como plotters e impresoras. Ésta fue la base del concepto Ethernet LAN.

En el sistema Ethernet, las conexiones se efectuaron con cable coaxial normal, que era capaz de transportar 10 millones de bits por segundo y tiene aptitud para transportar información digitalizada de sonido y de gráficos así como de datos. Además, el sistema podía alcanzar hasta 500 metros sin necesidad de amplificadores repetidores. Se podía enchufar cualquier dispositivo nuevo derivándolo de la red existente, lo que daba la máxima flexibilidad.

La red física es pasiva: los datos, de la clase que sean, se transmite alrededor de la red un transceptor que actúa como el extremo frontal de cada dispositivo, determinando si el mensaje está destinado a ese dispositivo. De ser así, el transceptor decodifica el mensaje y lo presenta en una forma que pueda ser utilizada por el dispositivo, sea éste un microordenador, una impresora, un plotter, etc.

Para mediados de la década de los setenta el Ethernet ya estaba funcionando. Xerox creyó que si podía conseguir la ayuda de otros fabricantes el sistema se convertiría en un estándar para la comunicación entre ordenadores. Presentó sus diseños a IBM, y ésta se negó a participar. Sin embargo, Digital Equipment Corporation (DEC) aceptó de forma inmediata. En 1975 Xerox también aseguró la cooperación del fabricante de chips Intel, que construyó el chip transceptor.

El Ethernet fue puesto a prueba en Suecia, en un complejo experimental de oficinas y fábricas, y al cabo de unas exitosas pruebas fue adoptado por otros fabricantes. Ahora se ha convertido en un estándar internacional de carácter oficial. Xerox alentó la aceptación del estándar vendiendo las heliografías por el precio total de mil dólares.

Como anécdota para los entusiastas del Sinclair QL, decir que David Karlin (diseñador hardware del QL) fue anteriormente ingeniero de investigación para el desarrollo de chips DSP en el PARC.


Fuente:
– Enciclopedia MiComputerr. Editorial Delta, 1984.
http://www.wikipedia.org/

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1 comentario
  1. Urs dijo:

    Hay un video de David Karlin en la web.

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