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Archivo de la etiqueta: CHARLES BABBAGE


Aunque jamás se pudieron terminar, las máquinas de este matemático inglés fueron las precursoras del ordenador moderno

“¡Por amor de Dios, desearía que estos cálculos se hubiesen efectuado a vapor!”, exclamó Carles Babbage mientras se afanaba con las tablas del Calendario Náutico. El siglo XIX había desarrollado la energía de vapor, pero la navegación marítima precisa continuaba siendo un problema. La posición de un navío se determinaba observando la luna y utilizando luego tablas matemáticas que con frecuencia eran inexactas.

Fue en 1812 cuando Babbage pensó por primera vez en construir una máquina, que él denominó ingenio diferencial, que pudiera efectuar los laboriosos cálculos que requerían las tablas náuticas. Hacia 1823 había completado un pequeño modelo y le solicitó al gobierno una subvención para construir una máquina que funcionara. El ministro de Hacienda le entregó 1500 libras y Babbage se propuso crear una máquina que eliminara los errores mediante la impresión automática de los resultados de sus propios cálculos.

Babbage se entregó en cuerpo y alma a cumplir el objetivo fijado. El proyecto consumió enormes cantidades de dinero, pues sus expectativas se hallaban drásticamente limitadas por la insuficiencia de los conocimientos de ingeniería de aquel entonces. Obtuvo el dinero necesario gracias a la ayuda del primer ministro, su amigo el duque de Wellington. A pesar de la confianza de Babbage en que “lo que hiciera la máquina, lo haría con precisión”, el gobierno decidió, finalmente, retirar su subvención al proyecto, luego de haber invertido 17000 libras en él. El ingeniero que colaboraba con Babbage, Joseph Clement, también dimitió al poco tiempo, a raíz de una controversia, y se llevó consigo todas las herramientas que se habían diseñado específicamente para el ingenio.

Babbage se abocó rápidamente a un proyecto más ambicioso, el ingenio analítico, con el que esperaba alcanzar todos los objetivos para los cuales había construido el ingenio diferencial y muchos otros más aparte de ellos. En muchos sentidos su diseño se parecía al del ordenador moderno. Contenía un almacén de memoria y un “molino” aritmético (equivalente a una CPU), proporcionaba una salida impresa e incluso era posible programarla, mediante el empleo de bifurcaciones condicionales.
Al principio las instrucciones se controlaban mediante clavos largos, como en un organillo; posteriormente se adaptó el sistema de tarjeta perforada que Joseph Jacquard había introducido en la industria textil. Babbage también experimentó con distintas bases numéricas pero, como todas sus máquinas eran mecánicas, la utilización del sistema binario no suponía ventaja alguna.

La compañera de Babbage, la condesa Ada Lovelace, matemática genial, se unió al proyecto. Ambos se hallaban abrumados por las dificultades, entre las cuales las económicas no eran las menores. Ella perdió gran parte de su patrimonio apostando en las carreras de caballos, aplicando a este juego un sistema “infalible”, según ella. Después del fallecimiento de la condesa, acaecido cuando sólo contaba 36 años, Babbage continuó en solitario su labor.

Hombre de portentosa energía, también inventó el oftalmoscopio médico para examinar el fondo del ojo, hizo una coreografía de ballet, ideó un sistema para la iluminación del escenario e inventó una técnica para la señalización marítima.

En los últimos años de su vida se volvió irascible. Rechazó el título de barón que se le ofreció en reconocimiento de su trabajo, debido a que no coincidía con sus aspiraciones.

Con su trabajo Babbage anticipó la estructura del ordenador electrónico moderno, pero fracasó en convertir en realidad su visión global. Su ingenio analítico jamás llegó a terminarse, coartada su realización en razón de las limitaciones técnicas de la ingeniería del siglo XIX.

Cronología:

- 1792. Nace en Totnes, condado de Devon (Gra Bretaña), el 26 de diciembre.
– 1810. Ingresa en el Trinity Collage, Cambridge, para estudiar matemáticas.
– 1814. Se casa con Georgina Whitemore.
– 1822. Publica el trabajo titulado “Observation on the Applications of Machinery to the computation of Mathematical Tables (Observaciones sobre las aplicaciones de maquinaria al cálculo de tablas matemáticas). Recibe la primera medalla de oro de la Astronomical Society, que él contibuyó a fundar.
– 1827. Cambridge lo designa Lucasian Professor, cátedra que anteriormente ejerciera Newton, con un sueldo de 80 libras al año, aunque no resida allí ni imparta clase alguna..
– 1833. Candidato al parlamento por Finsbury.
– 1834. Se suspende el trabajo sobre el ingenio diferencial después de la dimisión del ingeniero Joseph Clement.
– 1862. El ingenio diferencial, parcialmente completo se exhibe en South Kensington (Londres).
– 1871. Muere el 18 de octubre.

(Fuente: Enciclopedia Mi Computer. Editorial Delta, 1984.)

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