Empresas pioneras: Digital Research

Gary Kildall

Gary Kildall

Gary Kildall, uno de los miembros del equipo de Intel que desarrolló el microprocesador 8080, creo su primera versión del sistema CP/M en 1974 para apoyar a un compilaro para PL/M, el primer lenguaje de alto nivel que produjo Intel. En 1975 agregó un editor (ED), un ensamblador (ASM) y un debugger (DDT), o programa de depuración de programas de usuario. Le ofreció el nuevo sistema operativo a Intel, que lo rechazó, hecho que probablemente haya sido lo mejor que le puediera haber ocurrido a Kildall. Asociado con Dorothy McEwan, empezó a publicar revistas para aficionados y a vender el CP/M de forma particular. El CP/M de Kildall superó rápidamente en ventas a las revistas para aficionados.

Ya sea por el diseño o debido a un rotundo golpe de suerte, Kildall había dado con un sistema que solucionaba en gran medida el principal problema del microordenador en sus primeros años: el de la compatibilidad. Los tres ordenadores de mayor consumo más importante de finales de los años setenta (el PET, el Apple y el Tandy) tenían sistemas operativos de disco incompatibles, y los productores independientes de software tenían que optar por un formato u otro. El código debía escribirse por completo para lograr que un producto de software funcionar con una máquina diferente de aquella para la cual había sido diseñado. Pero el CP/M vino a cambiar completamente esta situación: su considerable popularidad significó que una gran mayoría de fabricantes comenzara a adoptarlo, creando por consiguiente un “estándar” de facto. Muchas firmas que habían elegido para sus máquinas los procesadores Intel 8080 o Zilog Z80 especificaron el CP/M porque ofrecía una fomra sencilla de manejar el acceso a pantalla, impresora, discos, etc. Su popularidad iba en aumento y cada vez se disponía de más software CP/M, lo que representaba un incentivo aún mayor para adoptarlo.

Mientras el CP/M se difundía, Digital Research se concentro en los sistemas para múltiples usuarios y produjo el MP/M. Éste estaba diseñado para ser compatible con el CP/M en todos los aspectos, si bien sus primeras versiones no compartieron nada el éxito del CP/M. El fraccionamiento de las áreas de usuario y otras configuraciones que el programador de sisteas pudiera necesitar hacer no eran en absoluto sencillas y en el tratamiento de archivos difería a veces del CP/M. No obstante, debido a que los costos de los microprocesadores iban disminuyendo a medida que iba aumentando la producción, la necesidad de que varios usarios compartieran un procesador ya no tenían una fuerte necesidad desde el punto de vista económico. Tal vez por esto el MP/M no logró hacerse popular.

Sede inicial de Digital Research, Massachusetts

Sede inicial de Digital Research, Massachusetts

Digital Research reunió fondos de varias empresas de inversión en 1981, para convertirse en una auténtica multinacional, con una presencia notablemente fuerte en Europa (donde llegó a tener oficinas en Gran Bretaña, Alemania y Francia). Aproximadamente al mismo tiempo, Digital Research fue una de las primeras compañías en asegurarse el contrato para desarrollar un sistema operativo para el recientemente diseñado Personal Computer de IBM. A pesar de que el contrato para el IBM-PC al final lo obtuvo Microsoft, Digital Research no salió para nada derrotada. Desde entonces actualizó el CP/M para los procesadores de Intel 8088/8086 para hacerlos similares al MS-DOS y también dio un nuevo paso adelante con el Concurrent CP/M.

El Concurrent CP/M es el opuesto del MP/M, permitiendo la ejecución simultánea de diversos programas en el mismo procesador. Con este sistema, un usuario podría trabajar en tres tareas diferentes al mismo tiempo (p. ej., hoja electrónica, generación de informes y correo electrónico) pasando de una a otra a voluntad. Las versiones existentes del Concurrent CP/M pueden visualizar simultáneamente cada pantalla (o parte de ella) utilizando una configuración de “ventana”. Nuevas versiones del Concurrent CP/M prometían ejecutar directamente la mayoría de los programas escritos para el IBM PC-DOS.

Entre las decisiones estratégicas que tomó Digital Research y muchas otras firmas de sistemas y lenguajes, fue la de concentrar todo su trabajo de desarrollo en el lenguaje C, que es especialmente notable por su portabilidad. El código escrito en C sólo debe ser recompilado para que pueda ser usado en otro procesador, aunque esta característica despertó críticas en cuanto a que se trataba de una codificación incómoda. Es mejor, razonaban sus detractores, hacer un trabajo adecuado en ensamblador para cada procesador individual. Sin embargo, el uso de C fue adquiriendo una creciente popularidad y puesto que el sistema operativo UNIX, tan ampliamente utilizado, estaba escrito en C, la tendencia hacia este lenguaje fue irreversible.

Digital Research fue ciertamente coherente con su idea de que la verdadera portabilidad solo era posible a través de lenguajes de alto nivel. Por ello, pasó a proporcionar varios lenguajes para una amplia gama de micros. En el extremo más bajo del mercado, sin embargo, Digital Research organizó un Departamento de Productos para el Consumidor que vendería su BASIC Personal, CP/M Personal y su propia versión de LOGO. El Personal CP/M, al igual que el CP/M-86, estaba diseñado para ser almacenados en ROM y pronto estuvo disponible también para el chip Z-80 en virtud de un acuerdo con Zilog.

Posteriormente Digital Research se embarcó en el desarrollo de VIP y GSX. VIP es un envoltorio que permite que quienes desarrollan programas puedan presentar una interface uniforme para el usuario, independientemente del paquete de aplicaciones que esté ejecutando. Varias aplicaciones podía compartir los mismos datos, y éstos podían ser transferidos de una a otra. En este sentido el VIP fue muy similar a la tecnología Lisa y Macintosh de Apple pero requería menos memoria. El VIP podía funcionar en cualquier ordenador con más de 50 Kbytes de RAM y equipado con 150 Kbytes o más de espacio de disco.

El GSX era destinado a ser para los gráficos lo que el CP/M fue para los discos. Utilizaba un juego estándar de funciones para gráficos que se podían emplear en una variedad de distintos elementos de hardware. GSX es una versión para microordenador del estándar gráfico GKS (relacionado con NAPLPS).

Más tarde, partiendo de GSX, Digital Research creó su propio GUI (Interfaz Gráfica de Usuario) llamada GEM (Graphical Environment Manager). GEM era un sistema de ventanas para ser usado con el sistema operativo CP/M sobre procesadores Intel 8088 y para el microprocesador Motorola 68000. Versiones posteriores funcionaban también sobre DOS para toda la familia x86.

GEM es conocido sobre todo por ser el entorno gráfico de usuario de la serie de ordenadores Atari ST, y fue también distribuido con una serie de ordenadores compatibles IBM PC creados por Amstrad (PC1512, PC1640 y Sinclair PC200). Fue el núcleo también para una pequeña cantidad de programas DOS, de los cuales el más destacado fue Ventura Publisher. También se portó a otros ordenadores que previamente no tenían interfaz gráfica, pero no llegó a ganar popularidad en esos sistemas.

Digial Research fue muy prolija también en el desarrollo de una amplia gama de compiladores e intérpretes de varios lenguajes de programación incluyendo C, Pascal, COBOL, Forth, PL/I, PL/M, BASIC, y Logo.

En 1991, Digital Research finalmente fue comprada por Novell, la cual pretendía extenderse en el mercado de los Sistemas Operativos con la experiencia de Digital Research en este campo.

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Fuentes:
– Enciclopedia “Mi Computer”, fascículo 36. Editorial Delta, 1984
– Wikipedia, http://es.wikipedia.org/wiki/Digital_Research
– Wikipedia, http://es.wikipedia.org/wiki/Graphical_Environment_Manager

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